Сателитните съзвездия могат да навредят на околната среда, се казва в нов доклад на Watchdog


Имат ли хората право на безпрепятствена гледка към небесата? През по-голямата част от човешката история подобен въпрос би бил смятан за безсмислен, но с неотдавнашното нарастване на сателитните мега съзвездия, сега той се задава отново и отново. Мега съзвездията са огромни групи от космически кораби, наброяващи хиляди, които биха могли да предизвикат орбитална индустрия за няколко трилиона долари и да трансформират глобалната свързаност и търговия. Но появата на мега съзвездия също заплашва да затрупа нощното небе, да осакати работата на някои астрономи и да създаде космически отломки, които вредят както на хората на Земята, така и в космоса.

През януари 2020г Scientific American беше първият, който докладва на документ, в който се твърди, че подобни съзвездия може да са ефективно незаконни поради екологичното законодателство, прието преди повече от половин век от Конгреса на САЩ. Впоследствие Конгресът възложи доклад на Службата за отчетност на правителството на САЩ (GAO), за да претегли доказателствата за подобни твърдения. Публикуван по-рано този месец, докладът предполага, че регулаторните действия върху мега съзвездията са все по-вероятни – и показва, че международният дебат с високи залози за въздействието на сателитите върху светостта на нощното небе едва е започнал. Въпреки че са ограничени до САЩ, тези решения ще имат широкообхватни последици по целия свят, създавайки не само прецедент за други нации, но и диктувайки дали компаниите могат да работят в САЩ, ако техните сателити ще навредят на нощното небе.

„Нашето общество се нуждае от пространство“, казва Дидие Келоз, астроном и Нобелов лауреат от университета в Кеймбридж. „Нямам проблем пространството да се използва за търговски цели. Просто имам проблем, че е извън контрол. Когато започнахме да виждаме това увеличение на сателитите, бях шокиран, че няма регулации. Така че бях изключително доволен да чуя, че е имало съзнание, че не може да продължава така.”

Ерата на мега съзвездията започна през май 2019 г., когато фирмата на Илон Мъск SpaceX стартира първите 60 сателита в своето съзвездие Starlink. Starlink е начинание на компанията за излъчване на високоскоростен широколентов интернет до всички краища на земното кълбо чрез изграждане и поддържане на мрежа от повече от 12 000 комуникационни сателита в ниска околоземна орбита. До края на 2019 г. SpaceX вече е изстреляла 180 сателита Starlink. Днес броят на съзвездието е нараснал до повече от 3000 и представлява половината от всички активни спътници в космоса. През септември 2019 г. Рамон Райън, тогава студент по право в университета Вандербилт в Тенеси, забеляза как астрономите и обществеността са разтревожени от бързо нарастващия брой на тези сателити, всички от които могат да бъдат много ярки в небето, когато са осветени от слънчева светлина. Докато ярките рояци от сателити, минаващи отгоре, притежават собствена красота, за случайните наблюдатели на небето те могат да бъдат неприятност, която да развали звездите. А за професионалните астрономи те са на прага да се превърнат в истинско бедствие, редовно фотобомбардирайки деликатните наблюдения на съоръжения на земята и дори такива в ниска околоземна орбита, като космическия телескоп Хъбъл. Радиокомуникациите от тези сателити също могат да попречат на чувствителните радиоастрономически инструменти, които изискват изключително „тихо“ небе, за да слушат далечната вселена.

на Райън получена хартия в Vanderbilt Journal of Entertainment and Technology Law предположи, че регулаторното одобрение на тези сателити от Федералната комисия по комуникациите на САЩ (FCC) може да наруши екологичното законодателство като част от Закона за националната екологична политика на САЩ (NEPA), приет през 1970 г. По-конкретно, Райън твърди, че естествена естетика на нощното небе и професията на астрономията може да бъде защитена от NEPA, но FCC досега го е правила заобиколи надзора на NEPA , благодарение на „категорично изключване“ агенцията е предоставена през 1986 г. (когато просто не е лицензирала толкова много сателити). След отразяване в Scientific American, служител на Конгреса предаде документа на Райън на сенатора от Демократическата партия Тами Дъкуърт от Илинойс. След това Дъкуърт работи с колегата си от Демократическата партия в Сената Брайън Шац от Хавай, за да официално искане че GAO, който одитира федералните агенции по нареждане на Конгреса, определя дали категоричното изключване на FCC е все още валидно. Освен това Дъкуърт и Шац поискаха от GAO да прецени дали на FCC трябва да бъде позволено да лицензира толкова много сателити в мега съзвездия без преглед на NEPA.

Резултатите от този доклад бяха публикувано на 2 ноември. В доклада GAO предлага FCC да преразгледа категоричното си изключване от NEPA и да обмисли дали трябва да актуализира своите процедури в светлината на нарастването на мега констелациите. „Смятаме, че трябва да го преразгледат [the categorical exclusion] защото ситуацията е толкова различна от тази през 1986 г.“, казва Андрю фон Ах, директор в GAO и един от двамата водещи автори на доклада. Съветът на Белия дом по качеството на околната среда (CEQ) препоръчва на агенциите „да преразглеждат неща като категорични изключения веднъж на всеки седем години“, казва Фон Ах. Но FCC „наистина не е правил това от 1986 г.“

Според препоръките на доклада FCC трябва да преразгледа дали мега съзвездията влияят на околната среда, да преразгледа категоричното си изключване от NEPA и да кодифицира какви „извънредни обстоятелства“ в момента биха довели до преглед на NEPA. FCC не е „предприела и документирала пълна проверка на своето категорично изключване, за да гарантира, че е актуално и подходящо“, отбелязват авторите на доклада. И докато FCC заяви, че ще извърши преглед на NEPA в случай на „извънредни обстоятелства“, докладът отбелязва, че разпоредбите на агенцията „не изброяват допълнителни фактори, за да обяснят какво може да представлява извънредно обстоятелство“. Това, което остава неясно, е дали NEPA действително се прилага за „околната среда“ на космическото пространство – по-специално в ниска околоземна орбита. „Това е въпросът“, казва Фон Ах. „Не сме изказвали мнение дали става или не. Това, върху което се фокусирахме, беше процесът на FCC за вземане на тези решения.“

Фон А казва, че докладът отне повече от година, за да бъде завършен и включва представителни възгледи на индустрията, астрономите и самата FCC. „Това беше малко нова тема за нас“, казва той. Карън Хауърд, също директор в GAO и другият водещ автор, който също е съавтор на спътник технологична оценка на мега съзвездия с Von Ah, казва, че докладът е „първият път, когато направихме технологична оценка на сателитни съзвездия и техните потенциални ефекти върху околната среда“. Констатациите показват, че има опасения в редица области, не само яркостта на сателитите, но и риска от сблъсък, който представляват в космоса и възможното създаване на космически боклук, смущенията в радиоастрономията, причинени от сателитни радиопредавания и дори потенциалните за сателити, навлизащи отново в атмосферата, за да повлияят на климата на Земята или да навредят на хората на земята. „Очакваме наистина драматично увеличение на броя на спътниците, което има потенциала да създаде много предизвикателства за оптичната астрономия, както и за други потребители на нощното небе“, казва Хауърд. „Това потенциално може да направи невъзможно извършването на определени изследвания.“

FCC отказа Scientific Americanмолба за коментар. В писмен отговор към GAO, включен в доклада на последния, но заяви, че е прегледал този доклад и е „ангажиран да гарантира, че неговите действия, включително дейностите по лицензиране на сателити, са в съответствие с изискванията на [NEPA].” Отбелязва се, че CEQ на Белия дом в момента преразглежда правилата относно разпоредбите на NEPA за федералните агенции и е посъветвал агенциите да актуализират своите процедури за NEPA до септември 2023 г. „Очакваме, че FCC ще извърши преглед на своите правила за NEPA след издаването на ревизирания Правилата на CEQ, включително преглед на това дали лицензирането на големи съзвездия от сателити обикновено няма значителни ефекти върху околната среда“, каза FCC в отговора си на GAO. „Очакваме, че като част от тази оценка, [FCC] ще обмисли дали да установи времева рамка и процес за периодичен преглед на нашето съществуващо категорично изключване.“

В деня след публикуването на доклада на GAO, FCC също обяви създаването на a ново бюро за своите космически дейности, което ще помогне на агенцията да се справи със заявленията за 64 000 нови сателита, които обмисля в момента. „Новата космическа ера преобърна всичко, което знаем за това как да предоставяме критични космически услуги“, каза председателят на FCC Джесика Розенворсел в изявление, придружаващо съобщението. „Организационните структури в агенцията не поддържат темпото, тъй като молбите и производствата пред нас се умножиха, а в някои случаи експоненциално. И не можете просто да продължите да правите нещата по стария начин и да очаквате да водите по новия.”

Бетани Джонс, заместник-директор по обществената политика и временно изпълняващ длъжността директор на Американското астрономическо дружество (AAS) във Вашингтон, окръг Колумбия, казва, че в момента има редица законопроекти, които в момента преминават през Конгреса, които се стремят да регулират допълнително въздействието на мега съзвездията върху небе. „Това е една стъпка в дългия поход към опитите за намиране на политика, която работи за всички“, казва тя. „Много е сложно.“ Това е още повече, казва тя, поради смяната на ръководството на Камарата на представителите на САЩ от демократите към републиканците след неотдавнашните междинни избори. Хиперпартийната законодателна задънена улица, която вероятно ще възникне от тази промяна, „може да затрудни финализирането на политиките“, казва Джонс.

За астрономията, заплахата от мега съзвездия може да бъде най-голям за широки, дълбоки изследвания на небето, като тези, планирани за обсерваторията Vera C. Rubin (VRO), наземен телескоп за 473 милиона долара, съчетан с най-голямата цифрова камера, създавана някога, която е настроена да се включи през Чили по-късно през това десетилетие. Наследственото изследване на пространството и времето (LSST) на VRO е предназначено да изследва тъмната материя и тъмната енергия във Вселената, наред с много други изследвания с висок приоритет за тази област. Ако броят на сателитите в небето нарасне до 50 000, в съответствие със скромните прогнози за мега съзвездия от всички нации, „нещо като 10 процента от [VRO] изображенията ще имат сателитна следа в тях“, казва главният учен на VRO Тони Тайсън от Калифорнийския университет в Дейвис. Въпреки че по-голямата част от науката все още ще бъде възможна (макар и значително по-трудна), светлинното замърсяване от сателити може да направи някои изследвания непосилно трудни. Проследяването на бързо движещи се обекти като потенциално опасни близки до Земята астероиди, например, лесно се компрометира от фалшиви сигнали от блестящи сателити. „Това ще бъде истинско шоу за малко наука“, казва Тайсън. По-нови сателитни приложения също предизвикаха тревога, като BlueWalker 3, a наскоро изстрелян (и изключително ярък) сателит от тексаската фирма AST SpaceMobile. Проектиран да излъчва клетъчна широколентова връзка до земята, BlueWalker 3 е толкова ярък, защото има подвижна антена с размер почти 700 квадратни фута. Бъдещите сателити от AST, известни като BlueBirds, могат да бъдат два пъти по-големи и съответно дори по-ярки. FCC все още не е лицензирала напълно тези сателити, които според някои оценки биха могли да засенчат всички други звезди и сателити в небето.

Може да отнеме месеци или дори години на FCC, за да установи дали нейното лицензиране на сателити изисква преглед на NEPA и дори тогава е малко вероятно агенцията да преразгледа предишни приложения като Starlink. Действията на FCC могат да бъдат ограничени до просто провеждане на прегледи на NEPA за предстоящи констелации. Хиляди сателити са планирани да бъдат изстреляни през следващите години, но не само от SpaceX, но и от конкурентни услуги като Amazon’s Project Kuiper и британското съзвездие OneWeb (което е лицензирано в Обединеното кралство, но изисква пазарен достъп от FCC, за да работи в Съединените Щати). Така че времето е от съществено значение. Битката за нощното небе продължава.