Как бъдещето на чистата енергия се сблъсква с тъмното минало на минното дело


За да накарате Съединените щати да работят с чиста енергия, ще са необходими много метали: една батерия за електрическо превозно средство би могла съдържат наоколо 8 килограма литий, 14 килограма кобалт и 35 килограма никел. Една вятърна турбина може да съдържа повече от 4 тона мед.

През следващите няколко десетилетия глобалното търсене на тези „критични минерали“, група, която включва литий, кобалт, никел и мед, е проектирани да се увеличи с 400-600 процента, воден от скока в производството на възобновяеми технологии. За някои метали като литий и графит може да скочи до небето с до 4000 процента.

Китай доминира този глобален пазар, обработващ 50-70 процента от световния литий и кобалт. Но администрацията на Байдън го направи взе твърда позиция срещу предоставянето на данъчни облекчения на производители, които доставят метали от страни без споразумения за свободна търговия със САЩ. Това означава, че разработчиците на технологии като електрически превозни средства и вятърни турбини трябва да намерят нови потоци за доставки – и то бързо.

Но процесът на извличане на метални и минерални находища от земята, известен като добив на твърди скали, има репутацията на замърсяващ местни водосбори и причиняващ непоправими щети на околната среда. Ето защо местните минни проекти често срещат правни предизвикателства и протести, когато са първоначално предложени.

„Много е трудно да отвориш мина в Съединените щати. Никой не иска мина в задния си двор“, каза Джорди Лий, програмен мениджър в Института за обществена политика Пейн към Училището по минно дело в Колорадо. „Не е ясно как САЩ трябва да добиват и произвеждат всички тези минерали, когато има толкова много отпор срещу индустрията.“

Вътрешният добив се управлява от 150-годишен закон, който критиците характеризират като реликва от ерата на Дивия запад. За разлика от законите, регулиращи други добивни индустрии като нефт и газ, Общият минен закон от 1872 г. не изисква компаниите да плащат федерални възнаграждения за ресурсите, които извличат от обществени земи. Мозайка от по-ново законодателство регулира въздействието на минното дело върху околната среда, но тъй като е разпределено в множество федерални агенции, може да отнеме години, преди даден проект да бъде одобрен. Администрацията на Байдън има наскоро премина пакет от законопроекти за стимулиране на изграждането на вътрешна верига за доставки за добив и обработка на минералите, необходими за отвикване на страната от изкопаеми горива.

Сега сенатор Джо Манчин, демократ от Западна Вирджиния, е такъв предлагане законодателство, което би ускорило издаването на разрешения за големи енергийни и инфраструктурни проекти, включително минно дело. Националната минна асоциация е казал че законопроектът би помогнал на компаниите за добив на твърда скала да отговорят на нарастващото търсене, като предостави известна сигурност, че техните проекти ще получат зелена светлина.

Защитниците на околната среда и обществените групи, чиято земя рискува да бъде унищожена от предложени проекти, виждат това по различен начин. Минната дейност е оставила дълбоки белези в американския запад, където е Агенцията за опазване на околната среда оценки че 40 процента от водосборите са били замърсени от твърди каменни мини. Това влошаване на околната среда има особено тежки последици за местните общности, тъй като много живея близо до най-големите находища в страната на никел, литий, кобалт и мед.

Историята на минното дело в Съединените щати е неразривно свързана с историята на експанзията на запад. Общият минен закон от 1872 г., подписан преди 150 години от президента Юлисес С. Грант, провъзгласен добивът на минерали да бъде най-доброто и най-добро използване на публичните земи на САЩ и насърчи вълни от заселници да се преместят на запад, измествайки местното население от родните им земи.

Един век по-късно Студената война породи нов бум в минното дело, тъй като уранът беше необходим за ядрени оръжия. Правителствените стимули помогнаха за развитието на минното дело от индустрия на кирки и лопати до индустрия, която използва масивни машини за пробиване през планински върхове и остъргване на повърхността на земята. По това време единственият закон, регулиращ добива, беше този, който Грант беше подписал през 1872 г., и на компаниите беше позволено да напускат обекти, без да почистват токсичните странични продукти, които оставят след себе си. Последствията от тази нерегламентирана дейност бяха катастрофални: Повече от 22 000 изоставените твърди каменни мини в страната все още представляват опасност за околната среда за околността.

Влак, изнасящ медна руда от мините.
Влак превозва медна руда от мини в Дъктаун, Тенеси през 1939 г.
Уолкът, Марион Пост

След като национално екологично движение обхвана нацията през 60-те години, президентът Ричард Никсън подписа серия от закони, които промениха начина, по който се регулира минната индустрия, включително Закона за чистата вода, Закона за националната политика за околната среда и Закона за застрашените видове. Регламенти премина през 70-те години на миналия век е наложено на компаниите да почистват обектите на проекти след приключването им. Но по времето, когато тези мерки бяха приложени, търсенето на критични минерали беше намаляло с приключването на Студената война. Когато технологичният бум започна в края на 90-те години, компаниите, нуждаещи се от литий и други метали за батерии за мобилни телефони и високоскоростни кабели, ги доставяха от други части на света. Докато страни като Китай и Чили изграждаха своите индустрии за добив на твърда скала, САЩ се фокусираха върху развитието на други индустрии, като нефт и газ.

„Преди бяхме най-големият производител на литий в света, а сега сме един процент от него“, каза Бен Щайнбърг, бивш служител на Министерството на енергетиката, който представлява минната индустрия във фирмата за връзки с обществеността Venn Strategies във Вашингтон, окръг Колумбия. „Така че знанието за това как функционира копаенето и каква е неговата стойност за страната, е до голяма степен загубено.“ Това е още по-голямо предизвикателство, каза Стайнбърг, защото много от хората, които живеят в близост до нови проекти за добив, са против добива точно в момента, когато страната внезапно се нуждае от много повече от него.

„Това е голяма заплаха“, каза Джо Кенеди, активист на западните шошони, който говори с Грист след ден на лобиране срещу минната индустрия във Вашингтон, окръг Колумбия, земите на западните шошони, които се простират в части от Невада, Калифорния, Айдахо и Юта, имат е бил замърсен чрез добив на уран и открит добив на злато. Днес много компании търсят да отворят нови златни и литиеви мини в региона. „Играем си с огъня и вероятно ще се изгорим.“

Въпросът доколко САЩ трябва да развият своя сектор за добив на твърди скали е горещо оспорван. Въздействието на руската инвазия в Украйна върху европейската икономика подчерта риска от твърде силното разчитане на чужди нации за критични ресурси. Много екологични организации посочиха, че развитието на кръгова икономика, в която критичните минерали се рециклират, вместо непрекъснато да се добиват, може да намали нуждата на страната от добив. Стражът на околната среда Earthworks оценки че рециклирането има потенциала да намали търсенето с приблизително 25 процента за литий, 35 процента за кобалт и никел и 55 процента за мед до 2040 г. Но няма вероятност повече рециклиране да отговори на търсенето на критични минерали в скоро време.

„Това не е изборът „да“ или „не“ за нуждата от минерали, които идват от земята“, каза Стайнбърг. „Това трябва да е разговор за това как.“

И Лий, и Стайнбърг смятат, че е възможно устойчиво да се добиват критични метали със съгласието на местните жители и също така да се избегне повтарянето на грешките от двадесети век. Но това ще изисква Конгресът да приеме по-строги закони и стандарти.

Ето защо администрацията на Байдън наскоро свикан междуведомствена работна група за реформа в минното дело, на която е възложено да излезе с препоръки за създаване на нови екологични стандарти и определяне на процедури за включване на местни препоръки.

Но някои хора, живеещи в близост до предложените обекти на проекта, твърдят, че някои части на страната са просто твърде ценни от културна гледна точка, за да се копае. Вземете Chi’chil Biłdagoteel (известен на английски като Oak Flat), горист регион в югоизточна Аризона, където минните гиганти Rio Tinto и BHP искат да построят медна мина на земя, свещена за членовете на западните племена Apache и Yavapai. Компаниите се надяват да извлекат металния материал чрез взривяване на подземни рудни находища, метод, който може да създаде кратер с ширина до две мили и дълбочина 1000 фута. Членовете на племето и техните съюзници се борят срещу проекта от близо две години във федералния съд.

Активисти на Apache протестират срещу проекта за добив на мед.
Във Вашингтон членовете на Сан Карлос Апач нация протестират срещу предложената медна мина в родната им земя.
Уин Макнами / Гети

„Има различни видове устойчиво копаене и един от тях е действителният процес на избор къде“, каза Блейн Милър-МакФийли, старши законодателен представител в Earthjustice. „Това е също толкова важно, колкото и изборът как.“ Той нарече законопроекта, който Манчин прокарва в Конгреса, „разпродажба на индустрията“, тъй като би позволил на минните компании да принудят проект, без да вземат предвид опасенията на общността, подкопавайки предполагаемата цел на администрацията да даде на местните жители думата в процеса на издаване на разрешителни.

Кенеди каза, че след десетилетия на загуба на биоразнообразие и замърсяване на водата в земите на западните шошони в ръцете на минни компании, той е скептичен, че домашният добив на твърда скала ще се превърне в наистина устойчива индустрия.

„Трябва да има много изградено доверие“, каза Кенеди. „Искам да кажа, че западните шошони трябва да са тези, които ще кажат „да“ или „не“ на този тип проекти, защото това е територия на западните шошони. Това е земя на шошоните и това наистина е най-важното.“

За Стайнбърг законопроектът на Манчин е „стъпка в правилната посока“, защото би рационализирал остарял процес на издаване на разрешителни, но той се съгласи, че има определени места, които трябва да бъдат забранени.

„Имаме Големия каньон. Вероятно не трябва да се копае в Големия каньон“, каза Стайнбърг. „Но ние не можем да планираме милиони години геология и земните находища са там, където са, така че имаме нужда от процес и място за индустрията, правителствата и обществеността да се съберат, за да направят тази визия за това къде да копаем.“